El cambio climático podría causar pérdidas repentinas de biodiversidad en todo el mundo

El calentamiento del clima global podría causar pérdidas repentinas y potencialmente catastróficas de biodiversidad en regiones de todo el mundo a lo largo del siglo XXI, según un nuevo estudio dirigido por la UCL.

Los hallazgos, publicados hoy en Nature, predicen cuándo y dónde podría haber graves trastornos ecológicos en las próximas décadas, y sugieren que las primeras olas ya podrían estar ocurriendo.

El autor principal del estudio, el Dr. Alex Pigot (Centro de Investigación de Biodiversidad y Medio Ambiente de la UCL): «Encontramos que los riesgos del cambio climático para la biodiversidad no aumentan gradualmente. En cambio, a medida que el clima se calienta, dentro de una cierta área la mayoría de las especies serán capaces de hacer frente por un tiempo, antes de cruzar un umbral de temperatura, cuando una gran proporción de las especies se enfrentará de repente a condiciones que nunca han experimentado antes».

«No es una pendiente resbaladiza, sino una serie de bordes de acantilados, golpeando diferentes áreas en diferentes momentos.»

El Dr. Pigot y sus colegas de los EE.UU. y Sudáfrica estaban tratando de predecir las amenazas a la biodiversidad en el curso del siglo 21, en lugar de una instantánea de un solo año. Utilizaron datos de modelos climáticos desde 1850 hasta 2005, y los cruzaron con los rangos geográficos de 30.652 especies de aves, mamíferos, reptiles, anfibios, peces y otros animales y plantas. Los datos estaban disponibles para zonas de todo el mundo, divididos en celdas de cuadrícula de 100 por 100 km cuadrados.

Utilizaron proyecciones de modelos climáticos para cada año hasta 2100 para predecir cuándo las especies en cada celda de la cuadrícula comenzarán a experimentar temperaturas que son consistentemente más altas que las que el organismo ha experimentado previamente a través de su rango geográfico, por un período de al menos cinco años.

El primer autor del estudio, el Dr. Christopher Trisos (Iniciativa Africana de Clima y Desarrollo, Universidad de Ciudad del Cabo y Centro Nacional de Síntesis Socio-Ambiental – SESYNC, Maryland, EE.UU.), dijo: «Los modelos históricos de temperatura, combinados con los rangos de las especies, nos mostraron el rango de condiciones en las que cada organismo puede sobrevivir, hasta donde sabemos».

«Una vez que las temperaturas en un área determinada se elevan a niveles que la especie nunca ha experimentado, esperaríamos que hubiera extinciones, pero no necesariamente — simplemente no tenemos evidencia de la capacidad de estas especies para persistir después de este punto», dijo.

Los investigadores descubrieron que en la mayoría de las comunidades ecológicas de todo el mundo, una gran proporción de los organismos se encontrarán fuera de su nicho (zona de confort) en la misma década. En todas las comunidades, un promedio del 73% de las especies que se enfrentan a temperaturas sin precedentes antes de 2100 cruzarán ese umbral simultáneamente.

Los investigadores predicen que si las temperaturas mundiales aumentan en 4°C para 2100, en un escenario de «altas emisiones» que, según los investigadores, es plausible, al menos el 15% de las comunidades de todo el mundo, y potencialmente muchas más, sufrirán un evento de exposición abrupta en el que más de una de cada cinco de sus especies constituyentes cruce el umbral más allá de su límite de nicho dentro de la misma década. Tal evento podría causar un daño irreversible al funcionamiento del ecosistema.

Si el calentamiento se mantiene a 2°C o menos, potencialmente menos del 2% de las comunidades se enfrentarán a tales eventos de exposición, aunque los investigadores advierten que dentro de ese 2% se incluyen algunas de las comunidades más biodiversas del planeta, como los arrecifes de coral.

Los investigadores predicen que tales regímenes de temperatura sin precedentes comenzarán antes de 2030 en los océanos tropicales, y eventos recientes como el blanqueo masivo de corales en la Gran Barrera de Coral sugieren que esto ya está sucediendo. Se predice que las latitudes más altas y los bosques tropicales estarán en peligro para 2050.

El Dr. Pigot dijo: «Nuestros hallazgos destacan la urgente necesidad de mitigar el cambio climático, reduciendo inmediata y drásticamente las emisiones, lo que podría ayudar a salvar a miles de especies de la extinción. Mantener el calentamiento global por debajo de los 2°C ‘aplana la curva’ de cómo se acumulará este riesgo para la biodiversidad a lo largo del siglo, proporcionando más tiempo para que las especies y los ecosistemas se adapten al clima cambiante, ya sea encontrando nuevos hábitats, cambiando su comportamiento o con la ayuda de los esfuerzos de conservación dirigidos por el hombre».

El coautor, el Dr. Cory Merow (Universidad de Connecticut), dijo: «Esperamos que nuestros hallazgos puedan servir como un sistema de alerta temprana, prediciendo qué áreas estarán en mayor riesgo y cuándo, lo que podría ayudar a orientar los esfuerzos de conservación y mejorar las proyecciones de los modelos futuros. Podría ser valioso desarrollar un programa de vigilancia de diez años de duración – similar a lo que hacen los científicos del clima, pero para la biodiversidad – que podría actualizarse regularmente en base a lo que realmente ocurre».

El estudio fue financiado por la Royal Society, la Fundación Nacional de Ciencias (EE.UU.) y la Academia Africana de Ciencias.