Las plantas pueden ser sobrevivientes del cambio climático

Las plantas que rompen algunas de las ‘reglas’ de la ecología adaptándose de formas no convencionales pueden tener más posibilidades de sobrevivir al cambio climático, según los investigadores de la Universidad de Queensland y del Trinity College de Dublín.

La Dra. Annabel Smith, de la Escuela de Agricultura y Ciencias de la Alimentación de la UQ, y la Profesora Yvonne Buckley, de la Escuela de Ciencias Biológicas de la UQ y del Trinity College de Dublín, Irlanda, estudiaron el humilde plátano (Plantago lanceolado) para ver cómo se convirtió en una de las especies de plantas más exitosamente distribuidas en el mundo.

«El plátano, una pequeña planta nativa de Europa, se ha propagado de forma salvaje por todo el mundo – necesitábamos saber por qué ha tenido tanto éxito, incluso en climas cálidos y secos», dijo el Dr. Smith.

El equipo global de 48 ecologistas estableció 53 sitios de monitoreo en 21 países, etiquetó miles de plantas individuales, rastreó las muertes de plantas y las nuevas plántulas, contó las flores y las semillas y observó el ADN para ver cuántas plantas individuales han sido históricamente introducidas fuera de Europa.

Lo que descubrieron iba en contra de los principios existentes de la ciencia ecológica.

«Nos sorprendió un poco encontrar que algunas de las ‘reglas de la ecología’ simplemente no se aplicaban a esta especie», dijo el Dr. Smith.

«Los ecologistas utilizan diferentes teorías para entender cómo funciona la naturaleza – desarrolladas y probadas durante décadas con investigación de campo – estas son las llamadas ‘reglas’.

«Una de estas teorías describe cómo la diversidad genética o la variación de los genes incrustados en el ADN se producen por los cambios en el tamaño de la población.

«Las poblaciones pequeñas tienden a tener poca diversidad genética, mientras que las grandes poblaciones con mucha descendencia, como las que tienen muchas semillas, tienen más diversidad genética.

«La diversidad genética suena aburrida, pero en realidad es la materia prima sobre la que actúa la evolución; una mayor diversidad genética significa que las plantas son más capaces de adaptarse a los cambios ambientales, como el cambio climático.

«Descubrimos que, en su rango nativo, el medio ambiente determinaba sus niveles de diversidad genética.

«Pero, en los nuevos entornos, estos rompedores de reglas se adaptaban mejor que la mayoría de las otras plantas.»

El equipo encontró que el éxito del plátano se debió a las múltiples introducciones en todo el mundo.

El profesor Buckley, que coordina el proyecto mundial desde el Trinity College de Dublín (Irlanda), dijo que el análisis de ADN reveló que las continuas introducciones en Australia, Nueva Zelanda, América del Norte, Japón y Sudáfrica impulsaron rápidamente la diversidad genética,

Le dio a estos ‘expatriados’ una mayor capacidad de adaptación», dijo el profesor Buckley.

«En Europa los plátanos jugaban según las reglas, pero al romperlas fuera de Europa, no importaba en qué tipo de ambiente vivieran, los plátanos casi siempre tenían una alta diversidad genética y una gran capacidad de adaptación».

El Dr. Smith dijo que el hallazgo era fascinante y crítico, por dos razones cruciales.

«Es importante que ahora sepamos que las introducciones múltiples mezclarán el stock genético y harán que las plantas invasoras tengan éxito con bastante rapidez – un hallazgo importante dado que las especies invasoras causan la extinción y cuestan a los gobiernos miles de millones de dólares», dijo.

«Y en segundo lugar, la investigación sobre plantas invasoras nos da pistas sobre cómo nuestras plantas nativas podrían adaptarse al cambio climático.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por la Universidad de Queensland. Nota: El contenido puede ser editado en cuanto a estilo y extensión.