Serpientes de desaparecen en medio de una crisis de biodiversidad

Un estudio dirigido por la Universidad del Estado de Michigan y la Universidad de Maryland debería hacer sonar la alarma sobre la «crisis de la biodiversidad» o la pérdida de la vida silvestre en todo el mundo.

La pérdida de cualquier especie es devastadora. Sin embargo, el declive o la extinción de una especie puede desencadenar una avalancha dentro de un ecosistema, eliminando muchas especies en el proceso. Cuando las pérdidas de biodiversidad causan efectos en cascada dentro de una región, pueden eliminar muchas especies con datos insuficientes, animales que han eludido el estudio científico o que no han sido investigados lo suficiente como para comprender la mejor manera de conservarlos.

«Algunas especies que son raras o difíciles de detectar pueden estar disminuyendo tan rápidamente que tal vez nunca sepamos que las estamos perdiendo», dijo Elise Zipkin, bióloga integradora de la MSU y autora principal del estudio. «De hecho, este estudio es menos sobre las serpientes y más sobre la pérdida general de la biodiversidad y sus consecuencias».

Las serpientes en cuestión residen en un área protegida cerca de El Copé, Panamá. El nuevo estudio documenta cómo la comunidad de serpientes se desplomó después de que un patógeno fúngico invasor eliminó la mayoría de las ranas del área, una de las principales fuentes de alimento. Gracias al estudio a largo plazo de la Universidad de Maryland para el seguimiento de anfibios y reptiles, el equipo tuvo siete años de datos sobre la comunidad de serpientes antes de la pérdida de ranas y seis años de datos después.

Sin embargo, incluso con ese extenso conjunto de datos, muchas especies fueron detectadas con tan poca frecuencia que los métodos de análisis tradicionales eran imposibles. Decir que estas serpientes son muy esquivas o raras sería quedarse corto. De las 36 especies de serpientes observadas durante el estudio, 12 se detectaron sólo una vez y cinco especies se detectaron dos veces.

«Tenemos que replantear la cuestión y aceptar que con especies con datos deficientes, no podremos evaluar a menudo los cambios poblacionales con altos niveles de certeza», dijo Zipkin. «En su lugar, necesitamos mirar la probabilidad de que esta comunidad de serpientes esté peor ahora que antes».

Usando este enfoque, el equipo, que incluyó a los ex biólogos integradores de la MSU Grace DiRenzo y Sam Rossman, construyó modelos estadísticos centrados en la estimación de la probabilidad de que la métrica de la diversidad de las serpientes cambiara después de la pérdida de anfibios, en lugar de tratar de estimar el número absoluto de especies en el área, lo cual es inherentemente difícil porque las serpientes son muy raras.

«Estimamos un 85% de probabilidad de que haya menos especies de serpientes de las que había antes de que los anfibios disminuyeran», dijo Zipkin. «También estimamos altas probabilidades de que los índices de ocurrencia y las condiciones corporales de muchas de las especies de serpientes individuales fueran menores después de la pérdida de los anfibios, a pesar de que no hay otros cambios sistemáticos en el medio ambiente».

Cuando los animales mueren en masa, como ocurre con los anfibios en todo el mundo, los investigadores se ocupan principalmente de ese descubrimiento y se centran en determinar las causas. ¿Pero qué sucede con todo lo demás que depende de esos animales? Los científicos no suelen disponer de recuentos y observaciones precisas de las otras especies de esos ecosistemas, lo que les deja adivinando las consecuencias de esos cambios. El desafío se agrava, por supuesto, cuando se trata de especies raras y con datos deficientes.

«Debido a que nunca habrá una tonelada de datos, no podemos precisar exactamente por qué algunas especies de serpientes disminuyeron mientras que otras parecían estar bien o incluso prosperaron después de la catastrófica pérdida de anfibios». Zipkin dijo. «Pero este fenómeno, en el que un evento de perturbación produce indirectamente un gran número de ‘perdedores’ pero también unos pocos ‘ganadores’, es cada vez más común y conduce a la homogeneización biótica mundial, o al proceso de que ecosistemas formalmente disímiles se vuelvan gradualmente más similares».

Sin embargo, la incapacidad de poner el dedo en la causa exacta no es la peor noticia que se desprende de sus resultados. La noticia verdaderamente mala es que el nivel de devastación augura una pérdida mundial mucho mayor de lo que la comunidad científica ha estado estimando.

«La enorme mortandad de ranas es un problema aún mayor de lo que pensábamos», dijo Doug Levey, director del programa de la División de Biología Ambiental de la Fundación Nacional de Ciencias. «La desaparición de las ranas ha tenido efectos en cascada en las cadenas alimenticias tropicales. Este estudio revela la importancia de los datos básicos a largo plazo. Cuando estos científicos empezaron a contar serpientes en un bosque tropical, no tenían ni idea de lo que acabarían descubriendo».

Zipkin está de acuerdo en que los datos a largo plazo son importantes para ayudar a los interesados a determinar el alcance del problema.

«Tenemos este conjunto de datos únicos y hemos encontrado una forma inteligente de estimar las disminuciones de especies raras», dijo. «Es triste, sin embargo, que la crisis de la biodiversidad sea probablemente peor de lo que pensábamos porque hay tantas especies con datos deficientes que nunca podremos evaluar».

Como nota positiva, los científicos creen que la mejora de los pronósticos y el modelado podría conducir a reforzar los esfuerzos de conservación. Realizar cambios proactivos basados en los datos puede prevenir muertes masivas y frenar la pérdida de biodiversidad.